A Realidade Virtual (RV) é frequentemente associada à sua capacidade de entreter as pessoas na indústria de jogos e proporcionar uma imersão a um outro mundo. Ela fornece uma experiência psicológica e sensorial potencialmente profunda, já que o ambiente físico está completamente bloqueado.

O que a RV faz, é enganar o seu cérebro para pensar que está num ambiente 3D. Isto é feito com o uso de um visor estereoscópico, com dois ângulos diferentes da tela para cada olho que simula a profundidade. Para que funcione corretamente, a velocidade na qual a imagem está a ser projetada nos óculos de RV deve corresponder aos quadros por segundo do computador ao, qual os óculos de RV estão conectados. Por exemplo, se os óculos de RV exibirem a imagem a 60hz por segundo, o computador terá que corresponder simultaneamente, caso contrário, acontece um efeito de "rasgo" (quando os objetos ficam fragmentados e exibidos em locais separados).

À medida que a tecnologia tornou-se melhor e mais compreendida, outros usos foram desenvolvidos, como é o caso do setor da saúde. Várias empresas criaram uma forma de usar VR em conjunto com técnicas de psicoterapia para ajudar os pacientes a lidar com medos, ansiedades e outros distúrbios psicológicos.

Conversamos com Claire Cumberland e a equipa da Psious, uma empresa start-up de tecnologia de saúde comportamental que fornece RV e outras técnicas simuladas de ambiente para auxiliar profissionais da saúde mental num ambiente clínico. Ela deu-nos mais informações sobre como funciona este método e o que isto significa para o futuro.

Como a RV é usada para tratar distúrbios psicológicos?

Uma forma comum de usar RV, é mostrar estímulos que o paciente possa ter medo e ajudá-los a controlar a sua reação.

"Para tratar condições como o medo", explica Claire, "o Psious emprega técnicas bem estabelecidas de terapia cognitivo-comportamental (TCC), principalmente terapia de exposição e dessensibilização sistemática. A maioria dos nossos ambiente foram projetados precisamente para facilitar a aplicação dessas técnicas, uma vez que a maioria dos nossos cenários mostram o estímulo fóbico para ajudar a resolvê-lo”.

“O Psious não aplica somente estas técnicas ou foca somente no tratamento de fobias. Podemos tratar estas e outras condições com outros ambientes projetados para treinar técnicas como respiração diafragmática, relaxamento muscular, visualização / imagética e concentração. Da mesma forma, os nossos cenários podem fornecer uma boa oportunidade para trabalhar em estratégias mais cognitivas, como a reestruturação cognitiva.

A terapia comportamental cognitiva envolve discutir os seus pensamentos e sentimentos para ajudá-lo a administra-los de uma forma eficaz. Um terapeuta geralmente divide os seus problemas em partes menores que podem ser tratadas individualmente e cria uma forma de alterar o seu comportamento para cada parte.

A terapia de exposição foca em expor alguém ao que tentam evitar e/ou tem medo. Portanto, recria uma situação, mas num ambiente seguro controlado, ajudando a reduzir o medo.

A dessensibilização sistemática é a remoção da resposta do medo à fobia, substituindo gradualmente uma resposta de relaxamento no seu lugar ao estímulo do medo. Começa com o relaxamento muscular profundo, seguido pela criação de uma hierarquia do medo para a fobia específica e, em seguida, pelo terapeuta a trabalhar o paciente a partir desta hierarquia.

A RV pode ser muito útil para estas técnicas. Por exemplo, se um terapeuta estava a tentar ajudar alguém com medo de aranhas, eles pode criar uma sala simulada na qual as aranhas estão presentes e, com dessensibilização sistemática, aumentar a quantidade ou o tamanho das aranhas no ambiente.

A RV não é a única ferramenta virtual atualmente disponível. Claire diz que a Psious encontrou usos para outros produtos similares:

"Atualmente o Psious possui diferentes ferramentas (ambientes virtuais, realidade aumentada, vídeo 360º, vídeos 2D e vídeos psicoeducacionais) para trabalhar com um grande número de transtornos mentais, bem como diferentes técnicas terapêuticas. Especificamente, temos ferramentas para abordar transtornos de ansiedade, como fobias específicas (acrofobia, claustrofobia, medo de voar, medo da escuridão, medo de agulhas, medo de animais, teste de ansiedade, medo de dirigir), agorafobia, transtorno de ansiedade generalizada, ansiedade social , medo de falar em público e transtorno obsessivo-compulsivo. Além disso, o Psious possui ambientes virtuais para tratar de outros problemas, como distúrbios alimentares, bem como cenários para praticar meditação “mindfulness” e relaxamento, e EMDR (Desensilação e Reprocessamento do Movimento dos Olhos)."

Quão eficaz é esta técnica?

Obviamente, como uma área relativamente nova de tratamento, nem todas as práticas usam ou têm acesso à RV atualmente; mas chegará o dia em que a RV é considerada uma opção de primeira linha ou preferida para certas condições?

Claire descreve as vantagens de usar a RV e como ela é comparada a outras terapias:

"A RV permite que o terapeuta exponha o cliente a condições que podem ser inseguras ou acessíveis apenas a alto custo no mundo exterior (por exemplo, comprar uma passagem de avião) e melhorar a confidencialidade evitando espetadores. Além disso, no caso da terapia de exposição, os profissionais parecem considerar a exposição à RV como menos aversiva do que a terapia in vivo."

"Em geral, a RV oferece maior flexibilidade no tempo de intervenção, maior custo-benefício e maior capacidade de adaptar as intervenções às preferências individuais. Além disso, foi demonstrado que a RV é mais aceita pelos pacientes em comparação com outras terapias tradicionais (menos abandono e melhor adesão ao tratamento). Finalmente, a nossa plataforma de RV mostrou a comprovação de mudanças significativas de comportamento na realidade dos pacientes."

"Por todas essas razões, estamos confiantes que o tratamento de realidade virtual se tornará um tratamento de primeira linha no futuro".

Quais são os riscos associados a esses métodos?

Devido à natureza imersiva da RV, existem alguns riscos potenciais associados à sua utilização num ambiente clínico.
Claire acredita que esses riscos são pequenos e que o estilo geral de tratamento não tem efeitos duradouros:

"A realidade virtual (VR) é uma metodologia segura", diz-nos. No entanto, alguns aspetos devem ser considerados. Às vezes, a RV pode produzir alguns efeitos colaterais. Os efeitos habituais são ligeiras tonturas, visão turva, cansaço visual, dores de cabeça ou outros efeitos visuais. No entanto, este problema pode ser facilmente resolvido através de estratégias [práticas], tais como sessões de RV mais curtas com o paciente no início do tratamento até que ele seja utilizado."

"Uma percentagem baixa de pessoas (cerca de 0,025%) pode apresentar convulsões, náusea ou desorientação ao usar a RV. Deve-se notar que as convulsões causadas por luzes piscantes são mais comuns em pacientes epiléticos, portanto, não devem usar essa ferramenta ou, se o fizerem, devem estar cientes dos riscos envolvidos."

Quantas práticas estão a usar a RV atualmente?

É muito provável que a RV se torne mais amplamente usada em contextos de saúde no futuro, à medida que a tecnologia continua a se desenvolver; mas também pelo facto de um crescimento da consciência em torno da saúde mental.

Para ter uma ideia de como a tecnologia é comummente utilizada hoje, Claire nos deu uma análise de onde o Psious está a ser administrado, e quantas práticas estão a ser usadas:

"Há mais de 700 psicólogos oferecendo o Psious agora”, diz Claire. “O Psious está a ser usado atualmente em mais de 25 países, principalmente no Reino Unido, EUA e Espanha. Quanto ao futuro próximo, queremos nos concentrar no Reino Unido, onde os nossos clientes demonstraram um interesse muito grande e excelente envolvimento.”

"Atualmente, estamos a vender apenas para profissionais de saúde mental, por isso, eles pagam a cada mês pela nossa plataforma de realidade virtual. Quanto ao paciente, as sessões de RV não custam nada além do preço normal de uma sessão de um psicólogo”, Claire explica. "A nossa missão como empresa é que qualquer pessoa com um celular pode ser tratada ao usar a Realidade Virtual, onde quer que ela esteja."

Que outros usos médicos existem para a RV?

A RV também está a ser usada amplamente como uma ferramenta de treinamento médico para cirurgias. A RV pode recriar visualmente uma cirurgia real e permitir que o espetador acesse áreas do corpo sem o risco de causar danos a uma pessoa real.

Por exemplo, os estudantes de medicina geralmente treinam a usar cadáveres, o que não é a maneira mais eficiente de praticar devido à dificuldade de obtê-los. A RV oferece a possibilidade de uma simulação com um corpo que reage como uma pessoa real.

Existem várias empresas, como Medical Realities, que atualmente estão a programar cenários que podem replicar operações específicas. Isso é feito a filmar as cirurgias reais e combinar as imagens com CGI para criar uma experiência de treinamento realista.

Além da assistência operacional, a RV também pode ajudar na recuperação dos pacientes para tratamento da dor e fisioterapia, de acordo com um estudo da Universidade de Washington em Seattle. Eles alegam que a RV pode atuar como uma distração que reduz os níveis de dor para pacientes submetidos à fisioterapia e também reduz o tempo de recuperação.

O que o futuro reserva para a RV na área da saúde?

Em termos de terapia psicológica, Claire acredita que ainda há um longo caminho a percorrer antes que a RV possa ser usada como tratamento de primeira linha, apesar do seu potencial:

“Embora a RV ainda não seja uma ferramenta completa, é claro que há muito potencial. A RV não pretende ser um substituto para terapias mais convencionais, mas está a ser usada em combinação com estratégias terapêuticas que obtiveram uma maior evidência empírica, de modo a tratar os pacientes da maneira mais eficiente possível. Neste sentido, o Psious usa tratamentos de primeira linha (a grande maioria dentro da estrutura da Terapia Cognitivo-Comportamental e das Terapias Cognitivas Comportamentais da Terceira Onda), adicionando certas vantagens.”

Em Portugal, a primeira unidade de saúde com realidade virtual foi inaugurada pela Unilabs em junho deste ano, na Trindade, no Porto.

A maioria dos procedimentos mencionados neste artigo está nos estágios iniciais de desenvolvimento, portanto, nos próximos anos, eles serão mais precisos à medida que a tecnologia continuar a melhorar.

Pode ler mais sobre a tecnologia Psious e VR neste link


* Post Original em inglês.